FILM; Ha battuto per le Tigri, se stesso e gli ebrei americani

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Alla fine di settembre del 1934, Hank Greenberg, il grande picchiatore dei Detroit Tigers, scelse di non giocare una partita cruciale contro gli Yankees in modo da poter osservare Yom Kippur. Un eroe per la comunità ebraica di Detroit solo nella sua seconda stagione, l'apparizione di Greenberg alla sinagoga Shaarey Zedek ha commosso i fedeli a scoppiare in un applauso mentre quattro rabbini pregavano.

'Ecco questo tizio ebreo, che entrava nella sinagoga', ricorda Bert Gordon, un fan, in 'La vita ei tempi di Hank Greenberg', un nuovo documentario di Aviva Kempner. ''Sei piedi e quattro! Mio Dio, nessuno aveva mai visto un ebreo così grosso. Tutti erano 5 piedi 5, 5 piedi 6!''

I Tigers persero la partita, 5-2, ma vinsero il pennant dell'American League. Ma la decisione di Greenberg di onorare la sua eredità ha galvanizzato il suo legame con gli ebrei. 'Il popolo ebraico', ha scritto Bud Shaver sul Detroit Times, 'non potrebbe avere un rappresentante migliore'.



Aviva Kempner e suo fratello, Jonathan, conoscevano Greenberg dal padre, Harold, che lasciò la Lituania per Pittsburgh nel 1925 e si stabilì a Detroit. Per Harold Kempner, il baseball era un rituale di assimilazione americana e Greenberg un simbolo. Come afferma nel film il senatore Carl Levin, democratico del Michigan, Greenberg 'ha confermato che questa era la terra delle opportunità: guarda, potevamo persino giocare a baseball!'

Così ogni anno Harold Kempner ricordava ai suoi figli che Greenberg sedeva a Yom Kippur. 'Pensavo che Hank Greenberg facesse parte della liturgia del Kol Nidre', ha detto in una recente intervista la signora Kempner, che ora ha 53 anni.


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Harold Kempner morì nel 1976 e Greenberg morì 10 anni dopo, un giorno prima che la signora Kempner partecipasse all'apertura di Los Angeles del suo primo film, 'I partigiani di Vilna', un documentario sulla resistenza ebraica ai nazisti in quella colta città lituana .

'Non appena ho saputo che Hank era morto, ho capito che sarebbe stato il mio prossimo film', ha detto.

Per la signora Kempner, documentare la vita di un giocatore di baseball ebreo è solo un piccolo salto dalla cronaca dei partigiani ebrei nel ghetto. ''Con 'Partigiani', ho cercato di capire la domanda senza risposta, 'Perché gli ebrei non hanno resistito?' il che era totalmente errato'', ha detto. ''Avrebbe dovuto essere, 'Come hanno potuto resistere?' Era così difficile. Erano così isolati. Con Hank Greenberg, volevo contrastare lo stereotipo dello schermo secondo cui gli uomini ebrei erano nebbri. C'era un'altra immagine, e per la mia origine etnica era Hank.''

Nonostante il plauso per 'Vilna', raccogliere $ 1 milione non è stato facile quando il suo soggetto era un giocatore di baseball morto che non ha sposato una star del cinema, non ha approvato prodotti o fatto apparizioni in stadi, come Joe DiMaggio. Non ci sarebbero state sovvenzioni come i $ 400.000 forniti dal National Endowment for the Humanities per 'Vilna'. Diverse volte ha interrotto le riprese per racimolare denaro da una varietà di fonti, inclusi gruppi artistici regionali e locali, organizzazioni ebraiche, individui come Kirk Douglas e Norman Lear, la famiglia Greenberg e la sinagoga Shaarey Zedek.

'All'inizio, non eravamo nemmeno sicuri che sarebbe stato completato', ha detto Alva Greenberg, la figlia di Hank. ''Vedremmo segmenti di 10 minuti, ma non sapevamo quale sarebbe stato il risultato.''

Ma dopo 13 anni – lunghi quanto la carriera nel baseball di Greenberg – ''The Life and Times of Hank Greenberg'' uscirà mercoledì al Film Forum di Manhattan per due settimane.

Trascorrere così tanto tempo su un singolo progetto richiede tenacia, persino una cotta per il proprio argomento. Di tanto in tanto, ha detto la signora Kempner, ha parlato con un tappeto a uncino a grandezza naturale con le sembianze di Greenberg che è appeso nella sua casa a Washington. ''Molte sere'', ha detto, ''Andavo in soggiorno e abbassavo le luci. Guardavo Hank e dicevo: 'Lo farò. Sarà fatto. E pregherei mio padre.'' Fece una pausa, poi si ricompose. 'È così che onoro mio padre', ha aggiunto. ''Se potesse vedere questo film, starebbe scherzando.''

La grandezza di Greenberg è indiscussa. In una carriera interrotta per la maggior parte delle cinque stagioni dalla seconda guerra mondiale, il pesante prima base ha segnato 331 fuoricampo, ha compilato una media battuta in carriera di 0,313 e ha battuto in 1.276 punti. Nel 1937, i suoi 183 punti battuti furono uno in meno del record di Lou Gehrig in campionato. I suoi 58 fuoricampo nel 1938 furono secondi ai 60 di Babe Ruth nel 1927.

'Non c'è dubbio che sia stato il più grande battitore ebreo di tutti i tempi', ha detto Steve Greenberg, uno dei due figli di Greenberg ed ex vice commissario della Major League Baseball. ''Ma non è così che voleva essere ricordato. Se parli con i giocatori di quell'epoca, sapevano che era uno dei più grandi. Ted Williams ha detto che era il suo idolo.''

Nell'accogliente documentario di Ms. Kempner - un insieme di filmati di cinegiornali, interviste e selezioni musicali vivaci come Mandy Patinkin che canta 'Take Me Out to the Ballgame' in yiddish - Greenberg è un eroe tranquillo imperfetto solo dal suo raggio di azione. Per i fan devoti che lo adoravano come 'Hankus Pankus', Greenberg era un 'messia', 'un dio ebraico', un salvatore simile a Mosè che confutava gli stereotipi su ciò che gli ebrei potevano fare.

'Avevo questo Capitan Marvel, Hank Greenberg, sulla spalla', dice il rabbino Reeve Brenner nel film. ''Era il mio fratello maggiore, il mio mishpocheh'' (famiglia). Alan Dershowitz, il professore della Harvard Law School, aggiunge: 'Era quello che 'loro' dicevano che non avremmo mai potuto essere'.

Quando i Tigers scambiarono Greenberg con i Pittsburgh Pirates nel 1947, Don Shapiro, un chirurgo orale e un fan, si sentì come se 'la tua ragazza' - la nonna - 'si fosse trasferita nel Mississippi'.

La passione è commovente, divertente e sopra le righe, come quella di Ms. Kempner. Eppure coloro che ammiravano Greenberg sanno che i suoi successi sono arrivati ​​di fronte alle provocazioni etniche da parte di fan e giocatori rivali e alle invettive antisemite del reverendo Charles E. Coughlin, il cosiddetto prete radiofonico del sobborgo di Detroit di Royal Oak, e Henry Ford.

'Al culmine dell'antisemitismo interno e dei nazisti che invadevano l'Europa, qui c'era un giocatore ebreo così bravo, così potente e che quasi batteva il record di Ruth', ha detto la Kempner. ''Due mesi dopo che Hank aveva quasi battuto il record di Ruth, la Notte dei Cristalli si è svolta in Germania.''

In un'intervista del 1984 utilizzata nel film, Greenberg ha ricordato: 'C'era sempre un polmone di pelle che mi urlava contro. Ho trovato che fosse uno sprone per farmi fare meglio perché non riuscivo mai ad addormentarmi in campo. Non appena hai colpito fuori, non eri solo un barbone, eri un barbone ebreo.''


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Greenberg è stata un'insolita icona ebraica. È cresciuto in una famiglia ortodossa e ha avuto un bar mitzvah, ma da adulto si è allontanato dall'ebraismo. 'Ha preso i 10 comandamenti come il suo codice di vita', ha detto Steve Greenberg. ''Non lo troveresti nella shul a High Holidays, ma pensava di essere un mensch.''

SM. Il film di KEMPNER è un promemoria dell'importanza di Greenberg in un momento particolare, ma la sua vita non risuona così potente oggi come negli anni '30. Gli ebrei costituiscono ancora una netta minoranza nello sport, ma il loro status è raramente un problema.

''Hank Greenberg era un ebreo duro quando gli ebrei duri erano importanti'', ha detto Peter Levine, autore di ''Ellis Island to Ebbets Field: Sports and the American Jewish Experience'' ''Ma se volevi ebrei duri dopo il 1948, guardò Israele, dove gli ebrei mettono a rischio la loro vita. È stato un modello per la generazione dei miei genitori.''

Eppure Alva Greenberg, che sapeva poco dell'impatto di suo padre fino a quando non ha frequentato il college, ha detto: 'La gente non capisce cosa è successo allora e cosa sta succedendo ora. Dobbiamo capire che le radici dell'antisemitismo sono molto antiche. La sua storia è importante da raccontare''.