Peter O'Toole, il cui successo è iniziato con 'Lawrence d'Arabia', muore all'81

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Morto a 81 anni l'attore Peter O'Toole

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Adam Larkey/ABC

Peter O'Toole, il figlio di un allibratore irlandese con una serie infernale la cui interpretazione nel film epico del 1962 Lawrence d'Arabia gli è valso la fama dall'oggi al domani e lo ha affermato come uno degli attori più carismatici della sua generazione, è morto sabato a Londra. Aveva 81 anni.



Sua figlia Kate O'Toole ha dichiarato in una dichiarazione che era malato da tempo.

Biondo, con gli occhi azzurri e alto più di un metro e ottanta, il signor O'Toole aveva il bell'aspetto e il buon umore che si addice a un uomo di primo piano, e non ha deluso Lawrence, L'omaggio di quasi quattro ore su grande schermo di David Lean a T. E. Lawrence, l'audace soldato e avventuriero britannico che guidò una ribellione araba contro i turchi in Medio Oriente nella prima guerra mondiale.

La performance ha portato a Mr. O'Toole la prima di otto nomination all'Oscar, una marea di offerte cinematografiche e una serie di successi artistici negli anni '60 e nei primi anni '70.

A teatro - era un attore di formazione classica - ha interpretato un vagabondo angosciato e spigoloso in Aspettando Godot di Beckett e un personaggio memorabile e malconcio in Uncle Vanya di Cechov. Nel film, ha interpretato due volte un robusto re Enrico II: prima al fianco di Richard Burton in Becket (1964), poi con Katharine Hepburn come sua regina in Il leone d'inverno (1968). Entrambi hanno ottenuto nomination all'Oscar come miglior attore, così come il suo represso e decadente maestro di scuola in Goodbye, Mr. Chips (1970) e il folle 14° Conte di Gurney in The Ruling Class (1973).

Meno successo è stato il suo Don Chisciotte in Man of La Mancha, l'adattamento del 1972 di Arthur Hiller del musical di Broadway. Ma la performance ha sottolineato che la particolare specialità del signor O'Toole era diventata l'estraneo o il disadattato: sognatore, romantico, turbolento, danneggiato o persino pazzo ma più grande della vita.


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Il signor O'Toole si è buttato in quella che chiamava recitazione di bravura, corteggiando e talvolta meritandosi l'accusa di essere stata troppo teatrale, educata, persino sdolcinata. La sua corporatura allampanata e sciolta, i suoi occhi, il suo viso lungo con la mascella da lanterna, il suo fascino sessuale stranamente languido e gli eccentrici giri e urla della sua voce tendevano a rafforzare l'impressione di potere e stravaganza.

Burton lo ha definito l'attore più originale uscito dalla Gran Bretagna dopo la guerra. C'era qualcosa di strano, mistico e profondamente inquietante nel suo lavoro, ha detto.

Alcuni critici lo chiamavano il prossimo Laurence Olivier. Da giovane attore, il signor O'Toole ha mostrato un'autorità che il critico Kenneth Tynan ha detto che potrebbe presagire grandezza. Nel 1958, il regista Peter Hall definì l'Amleto di Mr. O'Toole in una produzione londinese elettrizzante ed insopportabilmente eccitante: un'esibizione di magnetismo animale e pericolo che proclamava la cosa reale.

Tuttavia, mostrò quei punti di forza in modo un po' irregolare; nonostante tutti i suoi riconoscimenti e il suo successo al botteghino, c'era una nota persistente di promessa non mantenuta in Mr. O'Toole.

Non è stata una sorpresa quando Olivier lo ha scelto per inaugurare la National Theatre Company britannica nel 1963 riprendendo il suo Amleto. Ma la prima notte ha lasciato la maggior parte dei critici indifferenti e indifferenti. L'attore stesso si è lamentato del fatto che sia stata l'esperienza più umiliante e umiliante della mia vita.

Mentre andava avanti, ha detto, all'improvviso ho capito che non sarebbe andata bene.

Una produzione del 1965 di Ride a Cock Horse di David Mercer, in cui il signor O'Toole interpretava un alcolizzato adultero, fu fischiata alla sua apertura a Londra.

Nei film, ha continuato a essere un nome di punta, anche se ha ricevuto solo recensioni contrastanti per una successiva serie di spettacoli: come il codardo ufficiale di marina in cerca di redenzione in Lord Jim, l'adattamento del 1965 di Richard Brooks del romanzo di Joseph Conrad; come playboy in What's New, Pussycat?, una commedia del 1965 con Peter Sellers scritta da un giovane Woody Allen; e come i tre angeli in The Bible: In the Beginning, la ricreazione della Genesi di John Huston del 1966. Il sadico generale nazista del signor O'Toole in La notte dei generali di Anatole Litvak (1967) è stato completamente stroncato.

Le sue gozzoviglie sono diventate leggenda. Come disse lo stesso signor O'Toole, era stato a lungo felice di afferrare la mano della sfortuna, della dissipazione, della vita sfrenata e della violenza. Contava Burton, Richard Harris, Robert Shaw, Francis Bacon, Trevor Howard, Laurence Harvey e Peter Finch tra i suoi compagni di bevute. Ha perso gran parte dei suoi guadagni di Lawrence in due notti con Omar Sharif nei casinò di Beirut e Casablanca.

In contrasto con Hollywood

Sebbene il signor O'Toole abbia vinto molti premi minori durante la sua carriera, il trionfo agli Academy Awards gli è sfuggito, forse in parte perché non aveva nascosto la sua antipatia per Hollywood e la recitazione naturalistica, che considerava squallida. Non era altro che ambizioso, ma il successo sarebbe arrivato alle sue condizioni, non a quelle dell'industria cinematografica. Lo aveva chiarito a 18 anni, quando la carriera di attore era già nella sua mente. Nel suo taccuino fece una promessa a se stesso: non sarò un uomo comune. Mescolerò le sabbie lisce della monotonia. Non bramo la sicurezza. Desidero arrischiare la mia anima per un'opportunità.

Immagine Lawrence d

Credito...Columbia Pictures, tramite Photofest

Peter Seamus (alcune fonti dicono Seamus Peter) O'Toole è nato il 2 agosto 1932, nella regione del Connemara dell'Irlanda occidentale, figlio di Constance, una scozzese che era stata infermiera, e Patrick, un irlandese itinerante bookmaker il cui abito e modi da dandy gli sono valsi i soprannomi Spats e Captain Pat.


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Al signor O'Toole piaceva dire agli intervistatori che il suo background non era la classe operaia ma la classe criminale. Il padre è rimasto con una brutta mano destra dopo che tutte le sue nocche sono state sistematicamente rotte, presumibilmente dai creditori.

Quando Peter era un bambino, la famiglia si trasferì in Inghilterra e si stabilì in una piccola casa in una strada lastricata di nero in una zona impoverita dell'industriale Leeds. Il quartiere puzzava di scorie, fuliggine e rifiuti, come lo descrisse in un'autobiografia.

Peter era un chierichetto nella chiesa cattolica romana locale e mostrava un dono per la scrittura creativa, ma lasciò la scuola a 13 anni e divenne un magazziniere, un fattorino, un fattorino, un assistente di un fotografo e, infine, un giornalista per The Yorkshire Evening Notizia. Un povero giornalista per sua stessa ammissione, è stato licenziato dall'editore con le parole, Prova qualcos'altro, fai l'attore, fai qualsiasi cosa.

È stata una spinta costruttiva. (Aveva già provato la sua mano nella drammaturgia amatoriale.) Dopo aver avuto un oscuro debutto come marinaio bevitore di rum in un melodramma chiamato Aloma of the South Seas, Mr. O'Toole è stato scelto dal ben considerato Civic Theatre di Leeds nel ruolo principale in un adattamento di Padri e figli di Turgenev.

Il servizio militare interruppe presto la sua carriera, ma le sue aspirazioni teatrali non furono negate. A 20 anni e quasi senza un soldo, è andato a Stratford per vedere Michael Redgrave esibirsi nel ruolo del protagonista di Re Lear.

Per suo conto, il signor O'Toole ha trascorso la notte in un campo pieno di fieno e letame, ha fatto l'autostop fino a Londra e si è avventurato nell'atrio della Royal Academy of Dramatic Art. Lì ebbe occasione di intavolare una conversazione con il preside, Sir Kenneth Barnes, che lo incoraggiò a fare domanda per un'audizione. Lo ha fatto e ha ricevuto una borsa di studio completa. Albert Finney, Alan Bates e Brian Bedford erano tra i suoi compagni di studio.

Dopo la laurea nel 1955 fu invitato a far parte di una delle principali compagnie di repertorio della Gran Bretagna, la Bristol Old Vic. Si è esibito con la troupe per tre anni e mezzo, ed è stato lì che il suo Amleto ha così impressionato il signor Hall. Ha portato il signor O'Toole, a 27 anni, all'attenzione nazionale e il signor Hall lo ha indotto a unirsi alla sua appena fondata Royal Shakespeare Company. A Stratford, il suo Petruccio in La bisbetica domata e Shylock in Il mercante di Venezia hanno ottenuto il plauso della critica e l'ammirazione di Mr. Lean, che, come è successo, stava lanciando la sua biografia per lo schermo di Lawrence.

Un epico T.E. Lawrence

Alto un metro e ottanta, il signor O'Toole non era una scelta ovvia per il ruolo di uno studioso-soldato alto un metro e ottanta, e il produttore, Sam Spiegel, lo aveva trovato prepotente in una riunione. Ma dopo che Marlon Brando ha rifiutato il ruolo, Lean ha fatto pressioni per Mr. O'Toole e ha vinto.

Il suo casting ha portato a una performance affascinante ma meticolosa che ha portato fama mondiale e una nomination all'Oscar a un attore la cui unica apparizione notevole sullo schermo fino ad oggi era stata un giovane ufficiale perbene in Il giorno in cui rapinarono la Banca d'Inghilterra, nel 1960.

Qualunque sia stata la sua successiva reputazione di gallerista, il signor O'Toole era coscienzioso quando si trattava di prepararsi per un ruolo. Negli ultimi due anni necessari per sparare a Lawrence, ha letto tutto ciò che poteva sull'uomo, ha studiato la cultura beduina, ha vissuto in una tenda beduina, ha imparato da solo le basi dell'arabo e ha imparato a cavalcare un cammello. Il suo metodo di recitazione, ha scritto nella sua autobiografia, mescolava la magia con il sudore, una questione di permettere a un testo di fluire nella sua mente e nel suo corpo fino a quando non ha completamente abitato il personaggio. Così semplice, così difficile, scrisse.

Il signor O'Toole ha ammesso di essere un attore molto fisico.

Uso tutto: dita dei piedi, denti, orecchie, tutto, ha detto.

Dopo i trionfi degli anni Sessanta e dei primi anni Settanta, entra nel suo periodo più travagliato. Le sue prime abbuffate avevano portato ad arresti per comportamento indisciplinato; ora causavano perdita di memoria e postumi di una sbornia debilitanti. Ha sviluppato la pancreatite e una parte del suo intestino è stata rimossa.

Poi il suo amato padre morì e poco dopo sua moglie, Sian Phillips, che il signor O'Toole aveva sposato nel 1959, lo lasciò per un altro uomo. Ha spiegato in seguito che il suo rapporto con una stella egoista era diventato troppo tempestoso e troppo ineguale. Seguì il divorzio, nel 1979.

Sebbene il signor O'Toole abbia affermato di aver sostanzialmente rinunciato all'alcol nel 1975, la sua carriera ha continuato a balbettare. Il film universalmente stroncato del 1979 Caligola, in cui interpretava l'imperatore Tiberio, fu seguito nel 1980 da uno degli spettacoli teatrali più derisi dei tempi moderni: un Macbeth che, la prima notte, tentò di uscire attraverso un muro di un set buio all'Old Vic e che, secondo The Guardian, pronunciava ogni verso con un monotono latrato da tenore come se si rivolgesse a un pubblico di eschimesi sordi.

Eppure c'erano prove di recupero. La miniserie della ABC Masada, con il signor O'Toole nei panni di un generale romano che resiste ai combattenti per la libertà in Giudea, gli ha portato una nomination agli Emmy nel 1981. Ha anche impressionato con un galvanicamente loquace Jack Tanner in Shaw's Man and Superman nel West End in 1982.

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A. O. Scott ripercorre l'epopea della rivoluzione in Medio Oriente di David Lean.

Il fascino sgargiante del regista autocratico che ha interpretato nel film The Stunt Man gli ha portato una sesta nomination all'Oscar nel 1981, e il suo Alan Swann, l'attore spavaldo, simile a Errol Flynn di My Favorite Year, ha vinto una settima nel 1983.

Gli anni '80 gli hanno portato pubblicità indesiderata sotto forma di una lunga battaglia legale con la sua seconda moglie, Karen Brown, un'attrice americana dalla quale ha avuto un figlio, Lorcan, nel 1983. L'eventuale giudizio ha permesso al signor O'Toole - già padre di due figlie dalla signora Phillips — per prendersi cura di Lorcan mentre andava a scuola in Inghilterra; a sua madre è stata concessa la custodia durante le vacanze.


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Flussi e riflussi di una carriera

Gli impegni professionali del signor O'Toole sono diminuiti. Nel 1987 la sua interpretazione contenuta come precettore di corte in L'ultimo imperatore di Bernardo Bertolucci è stata ampiamente definita la più forte in un film forte. Ma sul palco, il suo Professor Higgins nel Pigmalione di Shaw si è rivelato più controverso. Nel 1984, molti critici londinesi stavano ammirando; L'Observer lo descrisse nel ruolo di mostruoso, eccentrico, riservato, arrogante, asessuale, infantile, scontroso e vanitoso. Ma nel 1987, i critici di New York furono meno impressionati e non fu nominato per un Tony Award.

Il signor O'Toole una volta ha ammesso ironicamente che ha continuato ad accettare ruoli in film inferiori, come King Ralph, perché è quello che faccio per vivere e, inoltre, ho degli allibratori da tenere. Ma negli anni '90 ha mostrato di nuovo i suoi vecchi punti di forza e ne ha anche scoperti di nuovi.

Ha dato un'interpretazione esilarante come Lord Emsworth in un adattamento televisivo di Heavy Weather di PG Wodehouse nel 1996 e una toccante come Sir Arthur Conan Doyle nel film Fairytale - A True Story nel 1997. La cosa più sorprendente è stata la sua interpretazione umoristica ma commovente di un giornalista alcolizzato nella commedia biografica di Keith Waterhouse, Jeffrey Bernard Is Unwell, nel 1989, '91 e '99. Ha anche ripreso il ruolo in un film per la televisione del 1999.

Nel 2003, ha interpretato il presidente della Germania Paul von Hindenburg nella miniserie della CBS-TV Hitler: The Rise of Evil, e nel 2004 è stato Priamo, il padre del condannato Hector, nell'epopea cinematografica di Wolfgang Petersen, Troy.

Sono un professionista, ha detto in un'intervista, e farò di tutto: letture di poesie, televisione, cinema, qualsiasi cosa mi permetta di recitare.

Il signor O'Toole ha ottenuto la sua ottava nomination come miglior attore per Venus (2006), in cui era un vecchio attore lascivo relegato a interpretare reali deboli o uomini sul letto di morte.

La vita personale del signor O'Toole, nel frattempo, si è calmata. Sebbene facesse viaggi regolari in Irlanda e occasionali all'ippodromo, cominciò a preferire una vita stabile e solitaria nella sua casa a nord di Londra. Ha pubblicato i primi due volumi di un'autobiografia in tre volumi progettata intitolata Loitering With Intent nel 1993 e nel 1997, impressionando i revisori con la verve con cui ha evocato i suoi primi anni e disorientandoli con la prosa esagerata e i salti cronologici di ciò che lui stesso descritto come un romanzo di fantasia.

A parte i suoi tre figli - Kate, Pat e Lorcan, che gli sopravvivono - il cricket è stato l'amore più duraturo di Mr. O'Toole. Si è infatti diplomato come allenatore professionista a 60 anni, per istruire al meglio il figlio e allenare una squadra di ragazzi londinesi. Gli sopravvive anche una sorella, Patricia Coombs.

Ma nel 1999 disse a un intervistatore che il suo unico esercizio era ora camminare dietro le bare dei miei amici che facevano esercizio. Anche la sua vita sentimentale, un tempo burrascosa, sembrava essere finita. George Eliot è la mia unica ragazza fissa, ha detto. Andiamo a letto insieme tutte le sere.

Addolcito, ma non troppo

Eppure l'uomo che Johnny Carson una volta descrisse come forse il suo ospite più difficile di sempre non era del tutto cambiato. Il signor O'Toole poteva essere pungente, specialmente quando gli intervistatori gli chiedevano se aveva sperperato i suoi talenti, o quando venivano fuori le antipatie per gli animali domestici. Questi includevano quelli che chiamava registi, che riteneva avessero acquisito troppo potere sugli attori; il Teatro Nazionale della Gran Bretagna, che chiamò bunker del Reich; e Broadway, che secondo lui era gestita da maiali.

Negli ultimi anni ha fatto una figura sbarazzina, continuando a indossare calzini verdi in onore dei suoi antenati irlandesi e a fumare Gauloises non filtrati da un lungo bocchino. Era anche una figura scarna e un po' intimidatoria.

Eppure i suoi amici lo conoscevano come un uomo gentile, generoso e sensibile. Ha affermato che fuori dal palco a volte piangeva con una tale intensità che le lacrime volavano orizzontalmente. E a teatro la sua profondità emotiva era evidente quando interpretava il personaggio del titolo alcolizzato in Jeffrey Bernard Is Unwell. La terza e ultima volta che ha preso il ruolo, nel 1999, molti hanno sentito che una performance essenzialmente comica si era oscurata, approfondita e cresciuta in pathos. Era come se il signor O'Toole stesse meditando sulle perdite e sugli sprechi del passato, come se stesse offrendo a se stesso una mesta elegia.

Nel 2000, è stato premiato con la citazione Outstanding Achievement ai Laurence Olivier Awards di Londra. Nel 2003, a una nomination dall'aver stabilito un record tra gli attori per il maggior numero di nomination all'Oscar senza vincere, ne ha ricevuto uno onorario alla carriera.

All'inizio riluttante ad accettare, temendo che in qualche modo avrebbe segnato la fine della sua carriera, il signor O'Toole alla fine ha accettato l'onore come qualcosa di meritato. Ha iniziato la sua discorso di accettazione dicendo, non senza una nota di trionfo: Sempre una damigella d'onore, mai una sposa, il mio piede. Ho il mio Oscar ora per stare con me fino a quando morte non ci separi.